På botten av en frodig floddal som löper genom den lilla staden Tampaksiring strax nordost om Ubud, ligger ett av Balis största antika tempelkomplex, Candi Gunung Kawi. Bestående av en samling av gamla “Candi” eller helgedomsreliefer snidade direkt i ansiktet på en klippa, är detta definitivt en av de mest häpnadsväckande unika arkeologiska platserna förutom att vara en viktig helig plats för balinesiska.

Gunung Kawi var också på den 44: e amerikanska presidenten Obamas resplan när han och hans familj semestrade på Bali i slutet av juni 2017.

Med utsikt över den heliga Pakerisan-floden, som också flyter vid Tirta Empul heliga vattentempel en kilometer norrut, består huvudkomplexet av 10 helgedomar – minnesmärken utskurna ur klippans ansikte i imitation av faktiska byggnader. De står i respektingivande 8m höga skyddade nischer som skärs in i det stora klippansiktet. De tar sin allmänna form från de fristående antika templen eller Candis i östra Java, som visar mycket liknande arkitektoniska former och dekorationer. Det finns fyra helgedomar på västra sidan och ytterligare fem på östra sidan av floden, medan i söder över dalen döljer en annan. Bevis tyder på att dessa Candis förmodligen en gång skyddades mellan två massiva rock-hewn cloisters.

I sin form liknar kanderna små byggnader som överfylls av massiva treskiktade tak med nio stiliserade lingam-yoni fertilitetssymboler. Varje candi ser faktiskt ut som en dörröppning, huggen i lättnad, men kommer ingenstans. Istället finns det en liten kammare under candi, åtnänd av en sluttande axel framifrån, där en stenplatta (peripih) med nio hål som innehåller symboliska erbjudanden av mat och metallföremål, som representerar nödvändigheterna av jordisk existens, placerades.

Små stengrottor som faktiskt fungerar som meditationsplatser kompletterar helgedomarna, där buddhistiska munkar brukade sitta och överväga. Balinesisk historia har faktiskt visat att de två religionerna samexisterade och ibland smälte samman i harmoni. Tvärs över floden och bredvid det första klipphelgedelkomplexet ligger den funktionella tempelgården som lokalbefolkningen i huvudsak kallar Pura Gunung Kawi. Inuti finns vad du vanligtvis skulle hitta på någon annan balinesisk tempelgård, komplett med olika helgedomar som omger templets största stora paviljong eller “bal”.

För att nå templet från den viktigaste Tampaksiring-motorvägen, var beredd att gå ner hundratals steg innan du når tempelkomplexet. Som med alla andra tempelbesök på Bali, och särskilt till tempel som hålls heliga, ordentliga kläder bestående av en sarongduk med en båge runt midjan krävs för alla besökare, medan kvinnor under sina menstruationer inte får komma in i Gunung Kawi Temple-komplexet. Skärpet och sarong finns att hyra i biljettköpsbåset innan trappan ner till dalen. Under tempeljubileet “piodalan” varje år är templet vackert dekorerat efter Purnama Katiga eller “tredje fullmånen” på den balinesiska kalendern, vilket möjliggör en mycket festlig och exotisk miljö för fotografier.

Tillägnad kungarna från århundraden tidigare utstrålar komplexet en viss mystisk atmosfär av gamla legender och sedan länge förlorade berättelser om bortglömda balinesiska kungar. Legender berättar att hela gruppen minnesmärken skars ut ur klippansiktet under en hårt arbetande natt av KeboIwas mäktiga naglar, en berömd militär befälhavare i det antika balinesiska kungariket som hade övernaturliga krafter.

Kandisen Gunung Kawi tros ha byggts på 1000-talet (1080 e.Kr.) av kung Anak Wungsu för att hedra sin far, den store balinesiska härskaren Udayana och Warmadewadynastin. Enligt historien är monumenten på den östra stranden tillägnade kung Udayana, drottning Mahendradatta och deras söner Airlangga, AnakWungsu och Marakata. När AnakWungsu styrde Bali styrde Airlangga östra Java. I historien var Airlangga känd som den legendariska kungen av kungariket Singosari, vars rester fortfarande kan ses inte långt från Surabaya.

De fyra monumenten på västra sidan är enligt denna teori tillägnade Anak Wungsus främsta konkubiner. En annan teori säger att hela komplexet är tillägnat Anak Wungsu, hans fruar och konkubiner medan, i fallet med den avlägsna 10thcandi, till en kunglig minister.

Komma hit

Tempelkomplexet är lätt att nå, bara några hundra meter österut från Jalan Raya Tampaksiring huvudväg, varifrån du fortsätter ner till fots till en asfalterad gångväg som kantas av konstbutiker och små lokala warungs. Längs ytterligare 300 steg mot floden blandas frodiga paddyterrasser och underbart gröna dalar för att transportera dig tillbaka i tiden bort från moderniteten. Där trappan slutar, fortsätt genom en stenvalv med små pelare som var och en håller en jordvas fylld med heligt vatten, som du strör på dig själv innan du går in i komplexet.